across the pond

Does England’s rapid expansion of charter-like ‘academies’ hold a lesson for the U.S.?

PHOTO: Anjelika Deo / Creative Commons

U.S. Secretary of Education Betsy DeVos wants more schools to be free from what she characterizes as ineffective, bureaucratic rules.

“In too many places there isn’t the kind of autonomy at a building level to really kind of break out of that mold and do things differently to meet students’ needs,” DeVos said in a recent interview.

But is that autonomy itself likely to improve schools?

A new study offers a sobering answer: England’s mass conversion of primary schools to “academies,” which function in some ways like charter schools in the United States, did not produce any academic gains for students. (Incidentally, DeVos met this week with Jo Johnson, a United Kingdom education minister; a spokesperson for DeVos said the meeting focused on higher education.)

And although exporting lessons from other countries is an inherently fraught exercise, the English experience provides a cautionary tale — and aligns with research from the U.S. In short, there’s little evidence that providing schools with additional freedom will, on its own, boost student achievement.

Great Britain’s far-reaching effort to inject autonomy into its schools

England has a system of schools known as “academies” that are overseen by a board of directors and organized as nonprofits. The academies are not bound by national rules for staffing and curriculum, though they are authorized by England’s national Department for Education.

Unlike most American charter schools, many academies were existing schools that moved outside the control of a school district, either by choice or by government mandate. England also has allowed for the creation of “free schools,” which function like academies but start from scratch.

Academies first hatched in the early 2000s, and for about a decade they grew slowly and were used mostly in an attempt to improve low-performing secondary (upper-grade) schools. That initial effort did lead to significant gains in student achievement.

In 2010, a new Conservative government supported the dramatic expansion of academies, including among primary (lower-grade) schools. By the 2016-17 school year, nearly one in four primary schools and most of England’s secondary schools were academies.

Using language similar to DeVos’s, Michael Gove, then the British education secretary, highlighted the appeal of academies to skeptics of state regulation. “Schools are taking up our offer to become academies because they recognise the huge benefits – more autonomy, more power to teachers, and an opportunity to thrive, free from interference from government,” Gove said in 2011.

But this policy doesn’t seemed to have improved student achievement in lower-grade schools, as purveyors like Gove, hoped, according to a new peer-reviewed study. The analysis, conducted by researchers at the London School of Economics, finds that primary schools that became academies between 2010–11 and 2014–15 did not see gains in on the national test given at the end of primary school at age 11.

“The English government has radically restructured its school system under an assumption that academisation delivers benefits to schools and students,” the authors write. “There is neither any sign of a positive effect nor any suggestion that benefits might be increasing with years of exposure. If anything, the opposite is the case.”

Academies that were not part of what is a called a multi-academy trust — roughly equivalent to a charter management organization — seemed to have negative effects on student achievement.

To isolate the impact of “academisation,” the researchers compare schools that became academies between 2010-11 and 2014-15 to other schools before they became academies in later school years. The study does not look at measures beyond test scores or the effects of the policy beyond the first few years.

An important question is whether and how academies used their newfound autonomy. According to an analysis by the British government, about half of primary schools changed their curriculum, how they evaluated teachers, and who was in school leadership. Relatively few lengthened the school day or hired uncertified teachers.

The latest study finds that academies also received more money than schools that didn’t convert to academies. Most of those additional resources went toward administrative costs. That’s consistent with evidence from the U.S. showing that charter schools spend more on administration, perhaps because they lack the economies of scale of larger districts. The extra money may have been one reason so many schools became academies.

The research does not examine how local school districts were affected by the swift expansion of academies, but other work suggests they suffered as they lost money.

“Reduced funding forced many of the local authorities to reduce their staffs and made it more difficult for them to maintain high quality school support personnel,” wrote Helen Ladd and Ted Fiske, American researchers who looked the British academies experiment.

Does this matter for the U.S.?

The England-based research is fairly consistent with the limited research in the United States on the academic benefits of injecting autonomy into existing schools. A 2014 study found that an initiative in Chicago Public Schools to provide more freedom to principals of high-performing schools did not lead to gains in overall student achievement. Research in Boston and Denver showed that “pilot” and “innovation” school initiatives — where schools elect to take on certain flexibilities — have not improved student test scores.

The charter school research is somewhat complicated. In both Boston and Denver, those same studies show charter schools producing big gains.

In general, though, charters perform comparably to traditional public schools on standardized tests. This suggests that specific practices — rather than autonomy itself — are responsible for the success of some charters.

Ladd, a Duke professor who has also studied charter schools in North Carolina, argues that the English experience points to the limits of autonomy.

“Flexibility may be one step, but, by itself, I’ve seen very little evidence that it can address in any serious way the problems of struggling schools,” she said.

change of heart

Chicago school board backs down on ID policy but clings to limits on speakers

PHOTO: Elaine Chen
The Chicago Board of Education

Public visitors to the monthly Chicago Board of Education meetings will not be required to show ID to enter the meetings, despite a notice in the September agenda prominently displaying the rule.

“It is crucial for the board’s monthly public meetings to be open to all interested community members, and to ensure no barriers to participation exist, we are rescinding the photo ID requirement for tomorrow’s meeting and all future meetings,” Chicago schools’ spokesman Michael Passman said Tuesday.

The identification rule was not new, and no one had ever been denied entrance for failing to bring ID, according to Passman. But the Chicago Teachers Union and several community members complained when the September agenda was released earlier in the week, prominently displaying the rule front-and-center.

Union Vice President Stacy Davis Gates called the ID requirement a “Jim Crow-era voter suppression” tactic that could “disenfranchise black voters and scare off undocumented residents.”

The board, however, is not planning to back down from another rule it also highlighted in the September agenda, according to Passman: That one prohibits public commenters from addressing the board two consecutive meetings in a row.

Similarly, the limit is not a new policy — in fact, it dates back to 1999. The board opted to spotlight it this month to deter consecutive speakers from signing up for speaking spots and then finding out later they would not be permitted to participate.

Chicago still requires public commenters to register before meetings and limits the number to 60. The two-minute spots usually fill up a day early. Same-day slots for observers who wish to attend but not participate are first-come first-serve.

Among the planned speakers on Wednesday is a group of parents who have written a letter of concern over a district policy requiring Local School Council members to undergo fingerprinting for a background check. They argue it deters participation from undocumented families. Chicago had nearly 200,000 undocumented residents in 2017, according to one demographer’s estimates.

listening tour

Estos padres quieren eliminar los obstáculos para hispanohablantes en las escuelas de Detroit

PHOTO: Erin Einhorn
Un aguacero no pudo detener estas madres el martes. Asistieron una discusión sobre las escuelas en Detroit.

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Si te parece difícil navegar el sistema escolar de Detroit, imagínate como es cuando nadie habla tu idioma.

Una discusión el martes sobre los obstáculos que enfrentan los estudiantes que hablan español en Detroit dejó en claro que sus padres también se encuentran problemas parecidos.

Los padres que se presentaron en el edificio de Brilliant Detroit quieren apoyar a sus hijos mientras aprenden a leer y hablar en inglés, pero afirmaron que es mucho más difícil hacerlo cuando no se pueden comunicar con las escuelas.

“Uno siente que no tiene valor,” dijo Gloria Vera, hablando de sus interacciones con maestros angloparlantes. “Te sientes que tienes menos oportunidades para hacer preguntas. Yo por ejemplo me da miedo.”

Varias madres confesaron inquietudes sobre los efectos de la ley de lectura de Michigan, que podrá retrasar a estudiantes del tercer grado si su nivel de lectura no es suficientemente alto para el año que viene. Según una investigadora, un 70 por ciento de estudiantes que hablan español en Michigan podrán ser retrasados.

Una madre dijo que quiere apoyar a su hija mientras aprende a leer, pero se preocupaba que su propio nivel de inglés estaba demasiado bajo.

Otra, Delia Barba, sospecha que su hija tiene una discapacidad de aprendizaje, pero afirma que su escuela en el suroeste de Detroit, un barrio mayormente hispanohablante, todavía no la ha examinado.

Barba — como casi todos las madres que asistieron el evento — dijo que las escuelas deben contratar más empleados bilingües.

“No sabemos con quién hablar,” Barba dijo. “No hablan español.”

Chalkbeat, un periódico en linea que se enfoca en las escuelas de Detroit, está recorriendo la ciudad, preguntándoles a padres cuáles asuntos debemos investigar. Esta vez, Chalkbeat fue acompañado por organizaciones centradas en el barrio “Southwest.” Juntos, iniciamos una discusión con docenas de padres, mayormente madres hispanohablantes. Vinieron a la sede de Brilliant Detroit por la mañana, a pesar de un aguacero.

Algunas de las presentes ya habían colaborado con organizaciones locales como Congress of Communities y el Detroit Hispanic Development Corporation para insistir que los líderes del distrito de Detroit expanden acceso para familias que hablan español. Apuntaron que sus preguntas fueron ignorados por administraciones pasadas.

“Los residentes de la comunidad se sienten frustrados en 2018, porque han expresado la necesidad de acceso al idioma en repetidas ocasiones a lo largo de los años y una resolución es continuamente ignorada,” dijo Elizabeth Rojas, una organizadora que también es una madre del distrito. “Sabemos que los estudiantes se van de nuestra ciudad para asistir a los distritos escolares en los suburbios. Si fortalecemos nuestros servicios de idiomas, estamos seguros de que muchas más familias regresarán al distrito.”

En una reunión el mes pasado, el superintendente de escuelas Nikolai Vitti señaló que iba a establecer un “hotline” – linea telefónica – en español y que cada escuela con estudiantes que hablan español iba a contratar a un empleado hispanohablante en la oficina central, entre otras promesas.

Al recibir los resultados de una encuesta en el barrio, los padres ahora se están enfocando en la pregunta de seguridad en las escuelas. Esperan que las escuelas contratarán a más policías bilingües, y que padres que no tienen papeles serán permitidos entrar en las escuelas con una tarjeta de identificación alternativa, por ejemplo un pasaporte mexicano o un ID proporcionado por el mismo distrito.

El martes, los padres reportaron que también hay una falta de servicios bilingües en las escuelas “charter” en el suroeste de Detroit. Angelina Romero, quien llegó con su familia de México en los últimos años, se preocupaba que su hijo del primer grado no está aprendiendo inglés en una escuela “charter,” y que tenía dificultades en comunicarse con su maestra.

“Ojalá que las familias que asistieron este evento se dan cuenta que hay padres en otras escuelas y en otras partes de la ciudad que también quieren más servicios bilingües,” dijo Jametta Lilly, directora del Detroit Parent Network, uno de los anfitriones del evento.

Para Gloria Vera, fue aun más difícil navegar el sistema de educación especializada por la presencia de una barrera lingüística. Su hija recibió un diagnosis de autismo, pero cuando se presentó a la escuela le dijeron que no había suficiente espacio.

“Me dijeron, no puedes matricular tu hija aquí,” dijo Vera.

Le dieron un número de teléfono para llamar, pero Vera dudaba que la ayudara.

“No sabía inglés,” explicó. “Me sentía perdida.”

Encima de la discusión se cernía la ley de lectura del tercer grado. Para estos padres, nunca iba a ser fácil ayudar a sus niños a aprender a leer en un segundo idioma — pero la ley aumentó la presión.

Yesenia Hernandez afirmó que lee a su hija de segundo grado en inglés, pero se preocupaba que su pronunciación no es perfecta.

“Ella está aprendiendo, y yo la estoy confundiendo,” dijo.

Trabajando a lado de cinco madres, Hernandez creó una lista de las maneras en que su escuela podría ayudarle a ayudar a sus hijos. Otros grupos trabajaban en sus propias listas, y cuando compararon los resultados, se notaba muchas semejanzas. Por lo general, los padres querían comunicarse con las escuelas en español, y pidieron recursos — como clases de inglés para adultos  — cuyos beneficios se trasladarían a sus hijos. Un grupo apuntó la “sala de padres” de Priest Elementary-Middle School, donde padres que hablan español pueden reunir para compartir información y recursos.

Quieren apoyar a sus hijos mientras aprenden a leer, pero los padres admitieron que sienten inciertos sobre los efectos de la ley del tercer grado, que iniciará el año que viene. ¿Si sus hijos fueron retrasados al tercer grado, cómo serían afectados?

Para Delia Barba, no había problema: “¿Qué pasa si dicen pasa, pasa, pasa, y no sabe cómo leer?” preguntó.

Pero Gloria Vera tenía dudas. En su barrio, aproximadamente 80 por ciento de los estudiantes hablan español en casa. ¿Cuántos iban a ser regresados?

“En esta parte de Detroit, debe haber una solución,” dijo.