Michigan tiene un problema de ausentismo crónico. Esto es lo que los padres necesitan saber.

A garland of red, white, and blue balloons hangs in front of a sign that reads “Attendance matters.”
Un mensaje importante recibieron los estudiantes en la cafetería de la Escuela Primaria-Secundaria Gompers en Detroit en 2023. La ausencia crónica ha disminuido en el distrito, pero sigue siendo alta. Los padres tienen muchos recursos que pueden usar si están batallando con problemas que están impidiendo la asistencia regular de sus hijos. (Emily Elconin for Chalkbeat)

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Entra en algunas aulas estos días y el problema del ausentismo crónico es evidente. Algunos estudiantes están continuamente ausentes. Los maestros están dedicando tiempo extra para poner al día a los estudiantes que han faltado demasiados días.

Las escuelas en todo el país están lidiando con una crisis de ausentismo crónico, y ha sido particularmente aguda en Michigan. Durante el año escolar 2021-22, el estado tuvo una de las peores tasas de ausencia crónica en el país. Las tasas mejoraron el siguiente año escolar, pero aún así, el 30% de los estudiantes en todo el estado están faltando demasiado a la escuela.

Chalkbeat Detroit ha priorizado la cobertura del ausentismo crónico durante casi dos años porque las consecuencias son altas no solo para las escuelas, sino también para los estudiantes cuyas ausencias les privan de una educación adecuada.

A lo largo de nuestra cobertura, hemos hablado con padres que están luchando contra una serie de obstáculos —salud, transporte, horarios de trabajo— para llevar a sus hijos a la escuela. Escuchamos a una madre que temía perder su asistencia pública porque su hija tenía demasiadas ausencias. También escuchamos a estudiantes y padres que dicen que los problemas de transporte a menudo hacen que los niños falten a la escuela.

En los próximos meses, trabajaremos con 482Forward, una organización de defensa comunitaria, para involucrar aún más a los habitantes de Detroit en este tema crítico.

Las escuelas de Michigan están batallando académicamente. Y aunque hay muchos esfuerzos en curso para mejorar el rendimiento, fracasarán si no se aborda el problema del ausentismo crónico, tanto en las escuelas como en la comunidad.

Esta guía ayuda a los padres a comprender la importancia de la asistencia, las formas en que pueden obtener ayuda y las consecuencias si sus hijos faltan a la escuela.

¿Cuántos niños están faltando demasiado a la escuela en Michigan?

434,241.

Así es como muchos estudiantes en todo el estado fueron considerados crónicamente ausentes durante el año escolar 2022-23. El número equivale a casi un tercio de los estudiantes de K-12 de la escuela pública del estado.

¿Qué significa ‘crónicamente ausente’?

Los estudiantes son considerados crónicamente ausentes cuando faltan al menos el 10% de los días en que la escuela está en sesión. En un año escolar de 180 días, eso son 18 días o más de ausencia.

Los funcionarios escolares monitorean la asistencia diariamente, y si su hijo ha faltado más de unos pocos días en un semestre, es posible que reciba noticias de un maestro, un oficial de asistencia o incluso el director. Su objetivo es corregir los patrones de asistencia antes de que los estudiantes se conviertan en crónicamente ausentes. Los educadores no esperan hasta que un estudiante acumule 18 ausencias para intervenir.

¿Por qué el ausentismo crónico es un problema para los estudiantes?

Es simple. Cada día que un niño no asiste a la escuela es un día de instrucción que se pierden. Attendance Works (Asistencia Funciona), una iniciativa nacional que tiene como objetivo reducir el ausentismo crónico, dice que los estudiantes pueden quedarse rezagados académicamente al faltar solo uno o dos días cada cuantas semanas.

El superintendente de Detroit, Nikolai Vitti, a menudo destaca las marcadas diferencias académicas entre los estudiantes que están crónicamente ausentes y aquellos que asisten regularmente a la escuela, siendo este último grupo el que tiene un desempeño mucho mejor en los exámenes estatales y locales.

El ausentismo crónico ha sido durante mucho tiempo un problema en los distritos de grandes ciudades. Pero la pandemia hizo que las tasas se dispararan en Estados Unidos, en parte debido a las reglas de cuarentena, pero también porque muchos estudiantes lucharon con el aprendizaje a distancia y problemas de salud mental. Las tasas han mejorado en la mayoría de los estados, pero las escuelas han tenido dificultades para recuperarse de los patrones que se desarrollaron durante la pandemia.

¿Qué pasa con las ausencias justificadas de la escuela?

Los estudiantes faltan a la escuela por diversas razones, incluyendo razones legítimas como mala salud o una emergencia familiar. Pero ya sea que una ausencia esté justificada o no, el resultado final es el mismo académicamente cuando un niño falta a la escuela. Por eso, Attendance Works (Asistencia Funciona) recomienda que los padres pidan a los maestros de sus hijos “recursos e ideas para continuar aprendiendo en casa”.

¿Qué dice la ley de Michigan sobre la asistencia escolar?

La ley de Michigan requiere, con algunas excepciones, que los padres envíen a sus hijos a la escuela durante todo el año escolar, desde los 6 hasta los 18 años. En Michigan, el jardín de infantes no es obligatorio (aunque recientemente se introdujo un proyecto de ley que lo haría obligatorio). Las excepciones a la ley de asistencia incluyen a los niños que asisten a escuelas privadas, los niños que son educados en el hogar y los niños que ya han cumplido con los requisitos para graduarse de la escuela secundaria.

¿Qué sanciones enfrentan los estudiantes por faltar a la escuela?

La ley estatal permite imponer cargos contra un estudiante que “se ausenta voluntaria y repetidamente de la escuela u otro programa de aprendizaje destinado a satisfacer las necesidades educativas del menor”. En algunos casos, los tribunales intentarán primero un programa de intervención para tratar de resolver el problema. Pero si las ausencias continúan, el estudiante y/o los padres se enfrentarán a un juez. Las sanciones van desde una advertencia hasta ser ingresado en un centro seguro, como un centro de justicia juvenil.

¿Y qué hay de las sanciones para los padres en Michigan?

Los padres o tutores pueden enfrentar un cargo por delito menor si no aseguran que su hijo asista a la escuela. Si son declarados culpables, podrían enfrentar hasta 90 días de cárcel y/o multas de entre $5 y $50.

Además, los padres que reciben asistencia financiera pública para sus hijos podrían ver esa ayuda retenida por el estado si sus hijos están crónicamente ausentes.

¿Por qué deberían los padres hacer un seguimiento de la asistencia de sus hijos?

¿Qué hacer si no estás seguro de si tu estudiante está yendo a la escuela todos los días? En la mayoría de los casos, las escuelas llamarán a los padres si sus hijos no están presentes. Pero eso no siempre sucede, y algunos padres pueden perder esas llamadas. Sin embargo, hay otras formas de hacer un seguimiento. En el distrito escolar de Detroit, por ejemplo, puedes acceder diariamente a un Portal para Padres para verificar la asistencia de tu hijo. La mayoría de los distritos escolares usan algo similar.

Además de la asistencia, estos portales también proporcionan información a los padres sobre cómo le va académicamente a su hijo. De esta manera, no hay sorpresas cuando se entregan las boletas de calificaciones, o cuando asistes a las conferencias de padres y maestros. Si no estás registrado en el portal de la escuela, consulta a la oficina de la escuela para obtener instrucciones sobre cómo acceder a él. Si vives en un lugar donde la escuela no tiene un portal en línea, puedes llamar a la oficina para verificar la asistencia.

¿Qué estudiantes faltan más días a la escuela?

Los estudiantes de familias de bajos ingresos tienen una tasa de ausentismo crónico del 41,8%. Eso es mucho más alto que la tasa para sus compañeros de familias más ricas, que fue del 17,2%. Pero subraya lo que la investigación y los expertos han estado diciendo durante años: la pobreza tiene un impacto desproporcionado en la asistencia.

Otros grupos demográficos con altas tasas de ausentismo crónico incluyen a los estudiantes negros, con un 53%; los estudiantes sin hogar, con un 60%; y los estudiantes con discapacidades, con un 39%.

¿Qué pasa si los padres creen que sus hijos necesitan un descanso para la salud mental?

Esa es una preocupación legítima. Hemos escuchado a muchos estudiantes que dicen haber luchado por recuperarse emocionalmente de la pandemia. Los legisladores de Michigan están escuchando. La legislación actual permitiría a los estudiantes tomar hasta cinco días de salud mental como ausencias justificadas.

Pero aquí está la preocupación: aún están faltando a la escuela. Entonces, al igual que con una ausencia justificada por problemas de salud física, los padres deben comunicarse con el maestro de su hijo para recibir materiales que ayudarán a su hijo a mantenerse al día con las tareas en clase.

¿Qué hacen los padres si un funcionario escolar, como un agente de asistencia, viene a su casa o deja un mensaje sobre ausencias?

En estas situaciones, es importante comunicarse con los funcionarios escolares para que comprendan las razones por las cuales su hijo falta a la escuela. Es posible que esté preocupado de que esto pueda llevar a medidas sancionatorias, pero la realidad es que los funcionarios escolares pueden conectarlo con recursos que podrían ayudar a abordar las causas de los problemas de asistencia. Ignorar sus intentos de comunicarse con usted empeorará la situación para usted y su hijo. Ignorar llamadas y visitas mientras su hijo continúa ausente hace más probable que usted o su hijo enfrenten medidas sancionatorias.

¿Dónde pueden ir las familias en busca de ayuda?

Independientemente de dónde se encuentre en Michigan, puede ser mejor comenzar con la escuela de su hijo para ver si pueden conectarlo con los recursos que necesita, ya sea ayuda con vivienda, transporte, alimentos o cualquier otra cosa que dificulte la asistencia regular.

Si vive en el sureste de Michigan, puede marcar el 2-1-1 para comunicarse con la línea de ayuda de United Way del Sureste de Michigan, que proporciona referencias para todo, desde alimentos y vivienda hasta asistencia financiera y de servicios públicos. La línea de ayuda sirve a los condados de Wayne, Oakland, Macomb, Washtenaw, Monroe y Lapeer.

El sitio web del Distrito Comunitario de las Escuelas Públicas de Detroit tiene varios recursos que conectan a las familias con alimentos, vivienda y refugio, atención médica y de salud mental, asistencia financiera o emergencias relacionadas con incidentes como la violencia doméstica y el abuso infantil.

También en el distrito de Detroit, las familias pueden buscar ayuda a través del Centro de Distribución de Recursos Familiares del distrito y a través de centros de salud que abrieron este año escolar.

Lori Higgins es la jefa de la oficina de Chalkbeat Detroit. Puedes comunicarte con ella en lhiggins@chalkbeat.org.

Traducido por Cristian Aranda.

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