Presos de Colorado podrían ser liberados temprano si asisten a la universidad

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Una propuesta de Colorado podría permitir que los estudiantes universitarios encarcelados reduzcan su sentencia a cambio de obtener un diploma o credencial. (Carolyn Van Houten / The Washington Post via Getty Images)

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Las personas encarceladas por delitos no violentos en Colorado podrían obtener una reducción de su sentencia si obtienen un grado o diploma universitario.

Los que apoyan el Proyecto de Ley 1037, que el Comité Judicial de la Cámara aprobó por 11 -2 votos, dicen que ayudará a los presos de Colorado a encontrar nuevas oportunidades, reducirá la probabilidad de que reincidan después de ser liberados, y también le ahorrará dinero al estado.

El proyecto de ley les ofrecería incentivos a los presos del estado para que aprovechen subvenciones (grants) federales que tendrán disponibles a partir de este próximo verano. El gobierno federal también ha ampliado el número de universidades que pueden educar a estudiantes encarcelados, lo que abre la puerta a más oportunidades.

El Representante estatal Matthew Martínez, demócrata de Monte Vista que auspicia el proyecto de ley, le dijo al Comité Judicial que la ayuda financiera elimina la mayor barrera a la que se enfrentan los estudiantes encarcelados que quieren ir a la universidad.

“Estamos consiguiendo que vuelvan a la normalidad y realmente marcando una diferencia en sus vidas”, afirma Martínez, que anteriormente dirigió el programa de educación penitenciaria de la Adams State University. La senadora estatal Julie Gonzales, demócrata de Denver, también apoya el proyecto de ley.

Bikram Mishra, que testificó ante el comité, dijo que durante sus 10 años en un centro penitenciario de Colorado su familia le ayudó a pagar sus estudios universitarios. Eso le cambió la vida, dijo, y quiere que otras personas en prisión tengan acceso a la universidad.

“Queremos ayudar a las personas a mejorar y estamos tratando de asegurar que estén listas para la sociedad,” dijo Mishra.

Si se convierte en ley, Colorado les permitiría a los estudiantes condenados por delitos no violentos reducir seis meses de su sentencia a cárcel si obtienen un diploma o certificado universitario. Esta ley también les permitiría descontar un año de su sentencia si se gradúan con un título de dos años (asociado), cuatro años (BS/BA) o maestría.

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Algunos legisladores republicanos y demócratas, sin embargo, abogaron durante la audiencia por aumentar la cantidad de tiempo que los estudiantes encarcelados obtendrán a fin de ser liberados temprano. A algunos les preocupa que un año menos de sentencia no fuera suficiente para atraer a los estudiantes a los programas universitarios y que, en su lugar, buscaran programas de corta duración.

El proyecto de ley dividiría el dinero que el estado ahorraría liberando a los estudiantes encarcelados temprano entre las instituciones de enseñanza superior y el Departamento Correccional de Colorado.

Los representantes republicanos Matt Soper de Delta y Stephanie Luck de Penrose votaron en contra del proyecto de ley, en parte porque quieren que el Departamento de Correcciones de Colorado se quede con mayor parte de los ahorros.

Pero todos los miembros del comité, incluso los que querían ver cambios, dijeron que apoyan la idea de motivar a las personas encarceladas a obtener una educación. Ellos dijeron que el testimonio de los presos que se convirtieron en graduados de universidad les hizo apoyar el proyecto de ley.

Martínez dijo que los datos muestran que los graduados tienen menos probabilidades de reincidir, especialmente si obtienen un diploma de cuatro años o una maestría. Eso también significa menos costos para la sociedad, dijo. En 2018, Colorado tuvo una de las peores tasas de reincidencia del país — La mitad de todas las las personas previamente encarceladas regresaron a la cárcel en los primeros de tres años. Los estudios nacionales, sin embargo, muestran que las personas encarceladas reinciden menos si tienen acceso a una educación.

Christie Donner, directora ejecutiva de la Colorado Criminal Justice Reform Coalition, dijo que permitir que las personas encarceladas puedan aprender mientras están en la cárcel va más allá de los ahorros para el estado. El proyecto de ley representa el inicio de más conversaciones para asegurar que las personas encarceladas vean un futuro para sí mismas, dijo ella.

“La educación te ayuda a verte a ti mismo de otra manera”, dijo Donner, “Cambias tus ambiciones, tus esperanzas, tus sueños, y todas esas cosas buenas. Es realmente profundo. Y es mucho mejor que trabajar haciendo placas de matrícula para autos o barrer el suelo o trabajar en la cocina. La gente puede encontrar una vida totalmente nueva”.

Jason Gonzales es reportero que cubre temas de educación superior y la legislatura de Colorado. Chalkbeat Colorado colabora con Open Campus para cubrir temas de enseñanza superior. Para comunicarte con Jason, envíale un mensaje a jgonzales@chalkbeat.org.

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